Swallow (2020) – Movie Review

Haley Bennett in Swallow

¡En español!

Too many movies objectify people (read: women), but I wasn’t prepared for one that instead objectifies… objects.

Hunter (Haley Bennett) seems to have the perfect life. She just moved into a gorgeous house with her handsome and massively wealthy husband, Richie (Austin Stowell). She gets to spend her time decorating the house to her exact -and impeccable!- taste.

But something’s off. Even though the house is bleeding-edge modern in style, life inside it seems frozen in the 1950s: Hunter has nothing to stimulate her mind in captive domesticity, and the scenes of her preparing dinner so Richie can find it on the table when he comes back from work are something you’d sooner expect from Mad Men. It is not a surprise, then, that when she finds out she’s pregnant, she is not as thrilled as she wished.

Her discontent manifests itself in the form of a bad case of pica, a condition that prompts people to eat non-edible substances or items. It starts with her chewing the ice out of a drink, which is innocent enough -it feels crunchy and cool. But the next time, Hunter holds up a beautiful red marble. This is what I meant about objectifying an object: the way the camera focuses on the marble with such adoration, so round and colorful, it even looks like hard candy. Hunter puts it in her mouth, and swallows. Something has changed inside her. She now has a secret. Probably that will not harm her. And then she starts looking at a gleaming silver thumbtack…

There is certainly suspense and more than a little body horror about Hunter’s compulsion, but thankfully the movie isn’t a series of scenes of this poor woman swallowing a long succession of things. Her condition is addressed and acknowledged, and the real drive of the film is about her rebelling against the invisible constraints of her life.

The atmosphere is skillfully unsettling and oppressive throughout, and Haley Bennett is remarkable in the way she can paint a veneer of flustered naivete over an unspoken darkness; my problem with Swallow is that towards the end it devolves into Hunter trying to escape her rich in-laws (among them Elizabeth Marvel in the role you’d expect her to play), who turn into straight-up villains. They are all entitled jerks, to be sure, but their core demand -that Hunter seek treatment for her condition- is difficult to argue with, and their side being unambiguously evil feels a bit like a cop out on the movie’s part, like renouncing to engage with the complexities of its own situation in favor of a cat-and-mouse archetype.

I wish I’d liked it more. There’s good material there for horror or a thriller, but it lost me along the way.

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Swallow (2020)

Hunter (Haley Bennett) parece tener la vida perfecta. Se acaba de mudar a una casa impresionante con su marido apuesto y millonario, Richie (Austin Stowell). Se pasa el día decorándolo todo con un gusto impecable.

Pero algo no va bien. Aunque el estilo de la casa es de lo más moderno, la vida en su interior parece salida de los años cincuenta: Hunter no tiene nada que la estimule en su cautiverio doméstico, y las escenas en las que le prepara la cena a Richie para que se la encuentre servida cuando llega a casa son algo que te esperarías de Mad Men. No es de sorprender, por lo tanto, que cuando descubre estar embarazada, no se alegre tanto como desearía.

Su descontento se acaba manifestando en forma de pica, un trastorno que consiste en comerse sustancias u objetos no comestibles. Empieza cuando Hunter mastica el hielo de un refresco, algo inocuo; está crujiente y frío. Pero la próxima vez sostiene una bella canica roja. La cámara la retrata con semejante adoración, tan redonda y colorida, que hasta parece un caramelo. Hunter se la mete en la boca y traga. Algo ha cambiado en su interior. Ahora tiene un secreto. Seguramente no le hará daño. Pero entonces empieza a observar una reluciente chincheta…

Desde luego hay suspense y terror en el trastorno de Hunter, pero afortunadamente la película no es solo una serie de escenas de esta pobre mujer tragándose una larga lista de cosas. Se habla de su condición, y el auténtico tema de la película es su rebelión contra las ataduras invisibles de su vida.

El ambiente es inquietante y opresivo de principio a fin, y es asombroso cómo Haley Bennett pinta una pátina de ingenuidad ruborizada sobre una oscuridad innombrada; mi problema con Swallow es que hacia el final degenera en su intento de escapar de sus parientes ricos (entre los cuales está Elizabeth Marvel en el papel que esperarías de ella), que se convierten en villanos puros y duros. Son todos unos imbéciles engreídos, sin duda, pero su exigencia principal (que Hunter reciba tratamiento) es difícil de discutir, y hacerlos abiertamente malvados es como renunciar a hablar de la complejidad de la situación para contentarse con una historia del gato y el ratón.

Quería que me gustara. Hay buen material para un thriller o para una película de terror, pero me perdió por el camino.

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